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大航海時代
ビタミンC不足が引き起こす病気で200万人が命を落とす





マゼランやクックといった航海者たちが
世界の海を制した大航海時代。

ヨーロッパに巨万の富と英知をもたらした一方で
多大な犠牲を強いられることにもなった。

この時代、壊血病によって命を落とした船乗りの数は
米国の南北戦争で死んだ兵士の3倍以上に及んだという。

体と精神の両方をむしばむこの恐ろしい病は、新鮮な果物や
野菜不足による恒常的なビタミンCの欠乏によって引き起こされる
ことが今ではわかっている。

しかしジョナサン・ラム氏は、最新の著書
『Scurvy: The Disease of Discovery(壊血病:大航海の病)』
の中で、数百年もの間、誰ひとりとして、病気の原因に
たどり着くことができなかったと述べている。


ニュージーランド在住のラム氏に、大航海時代と
壊血病について尋ねた。


本の中で、壊血病を「大航海の病」と呼んでいますが
その理由は何ですか。


また、15~18世紀の大航海時代に、この病気はどれほどの
破壊力があったのでしょうか。

当時、200万人の船乗りが壊血病で命を落としたと
推定されています。

人類が初めて大西洋、インド洋、太平洋を横断した時代
これらの航海のすべてに共通していた問題は長い期間
海の上で過ごさなければならないということでした。

3カ月を超えることもあったでしょう。

その間、乗組員たちは保存食だけを食べ
壊血病を発症したのです。

保存食にはビタミンが含まれていなかったため
あらゆる栄養障害が起こりました。

ビタミンB1の不足は脚気を、ビタミンB3不足はペラグラ
(ナイアシン欠乏症)を、そしてビタミンC不足は壊血病を引き起こします。

最もひどい症状が現れたのが、壊血病でした。

記録によると、脚気など他の病気を併発する
こともあったようです。

脚に大量の水が溜まったという乗組員たちもいましたが
これは脚気の症状です。

また脚気やペラグラは、どちらも精神的不安や
性格の変化を引き起こします。

当時の航海日誌を読むと、人々がおかしな行動を取っていた
様子が記録されています。

特に驚くべき例は、ジェームズ・クック船長でした。

誰もが、彼は死の数日前から精神状態が不安定になっていたと
思っていたようです。

元海軍外科医の故ジェームス・ワット卿は、クックが
ペラグラにかかっていたのではないかとの見解を示しています。

壊血病は不潔で不快な病とされ、人々から
ひどく敬遠されていました。

実際、患者の体は強い異臭を放っていましたが
それを自ら認めようという人はいないでしょう。

長編小説『白鯨』の著者ハーマン・メルビルは、捕鯨船時代の
回顧録の中で壊血病という言葉を使わず、単に「病気」と呼んでいます。


壊血病の恐ろしい症状とはどんなものですか。
心臓の弱い人は読み飛ばしたほうがいいですかね。


主な症状は、体の“崩壊”です。

最初のうちは小さな血豆が現れ、やがて大きな潰瘍へと
広がっていきます。

歯茎は黒くなり、骨折したことのある部分が
再び折れ、古傷が開きます。

これらは、細胞をつなぎとめる役割を担うコラーゲンを
体が作り出せなくなるためです。

主に胸部の辺りの軟骨が失われます。

患者の体はきしんだり、カタカタという音を
立てたりするようになります。

これらは、体の外側の症状です。

体内でも、動脈や毛細血管が壊疽しはじめ、血液が筋肉へ漏出し
動脈内で凝固し、心臓血管にひどい損傷をきたします。

これが脳に障害を引き起こし、発作や動脈瘤を
引き起こす原因にもなります。

次回に続きます。


【関連情報】

壊血病とビタミンCの歴史―「権威主義」と「思いこみ」の科学史
地図で見るイギリスの歴史―大航海時代から産業革命まで
壊血病 医学の謎に挑んだ男たち
キャプテン・クック―世紀の大航海者


最後まで、お読みいただきありがとうございました。次回もよろしくね!





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