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ティラノサウルス
人の指先より鋭い触覚の可能性も、謎の化石が新種と判明





ティラノサウルス科の恐竜の顔が
これまでにない精度で再現された。

状態の良い7500万年前の化石から、古生物学者たちが
作り上げたものだ。

研究成果は3月30日に科学誌「サイエンティフィック・リポーツ」
に掲載された。

この頭骨化石は、ダスプレトサウルス・ホルネリと命名された新種だ。

白亜紀後期に、現在の米モンタナ州北部からカナダ
アルバータ州南部にまたがる地域を闊歩していた。

研究者たちは骨に残った痕跡から、その顔は平らなうろこで覆われ
現生のワニの一種であるクロコダイルのように、極めて敏感な
触覚を備えていただろうと話す。

米ノースイースト・オハイオ医科大学の解剖学者兼神経生物学者
トービン・ヒエロニムス氏は

「私たち人間はみな顔に軟組織があるので、軟組織を通じて
 伝わってくる感覚を受け取っています」


と話す。

「その代わりに、鳥やトカゲの感覚器は骨の真上にあり
 皮膚も薄いので、顔面の感覚は非常に鋭敏です」

ダスプレトサウルス・ホルネリも同様だとすれば、この恐竜や
その近縁である巨大な肉食恐竜、ティラノサウルス・レックスなども
クロコダイルによく似た振る舞いをした可能性がある。

例えば、ティラノサウルス科の敏感な顔面は
獲物を扱うのに役立ったかもしれない。

水に浮かぶクロコダイルは、真っ暗でも近くにいる動物の位置を
特定し仕留められる。

これは、とても鋭い触覚を備えた感覚器が
全身に並んでいるためだ。

小さなできもののようなこの感覚器は「外皮感覚器」
と呼ばれている。

米カリフォルニア大学サンフランシスコ校の博士研究員で
ワニ類の皮膚を詳しく調べてきたダンカン・リーチ氏は
この器官は触覚以外も感知でき、さまざまな場面で重宝すると話す。

例えば、クロコダイルはこれらの感覚器が並ぶ鼻先を
泥に突っ込んで、最適な温度の産卵場所を探すという。

「興味深いことに、ISOはクロコダイルがあごを使って行う
 独自の繊細な動作にも一役買っているようです。
 例えば、孵化する卵を割るときなどです」

とリーチ氏。


ワニと鏡写しのようによく似ている

皮膚の下にある組織を、死んでから数千万年後に骨だけを元に
再現できるのは驚きかもしれない。

だが生きている骨は、まったく変化しない
静的なものではない。

筋肉、神経、血管に絶えず物理的な刺激を与えられ
栄養を供給されながら日々新たに作られている。

そのため、化石となった骨には、組織ごとに異なる刻印が
表面にも残される。

これが古生物学者にとって、はるか昔に骨を
覆っていた構造のヒントとなる。

「骨は動的な組織です」

と話すのは、米カーセッジ大学の古生物学者で
今回の研究で復元のリーダーとなったトーマス・カー氏だ。

「恐竜も例外ではありません」

骨から軟組織を正確に推定するため、カー氏らの研究チームは
骨に残ったさまざまな跡とその上の軟組織の構造を
現生の動物と比べる必要があった。

幸い、そうした分析の大部分は、2009年にヒエロニムス氏が
主導した角竜の研究で既に行われていた。

「ヒエロニムス氏らは実に困難な研究を
 やり遂げていました」


とカー氏は語る。

「今や、古典です」

ヒエロニムス氏の研究結果と、さらに、現生のワニと鳥類の
頭骨をそろえたカー氏らは、このティラノサウルス科の恐竜の頭骨
にある軟組織の跡が、アリゲーターやクロコダイルと鏡写しのように
よく似ていることを突き止めた。

これらのワニでも今回調べた恐竜でも、鋭敏な触覚に接続するのに
必要な神経と血管を通す穴が頭骨にたくさんある。

カー氏らはこうした共通点から、ティラノサウルス科の顔も
平たくて大きなうろこに覆われ、もしかしたらISOも
並んでいたかもしれないと考えている。

ワニの研究者であるリーチ氏も、カー氏が示す根拠に
説得力を感じながらも、ISOの可能性については
まだ証拠として弱いとみている。

リーチ氏はEメールで

「仮にこの恐竜の顔を覆っていた外皮の皮膚痕化石が見つかり
 ワニ類のISOに特徴的なドーム形の小さな突起がはっきりあれば
 彼らの説にとって、パズルの最後の1ピースが見つかったと
 いえるかもしれません」


とコメントした。


発見から四半世紀後の快挙

カー氏の研究は、有名な化石にようやく正式な名前を与えた
という点でも注目に値する。

新たな論文で使われた化石は、これまで
「トゥーメディシンのティラノサウルス科」
としか呼ばれていなかった。

1992年に初めて論文に登場すると、大きな反響を呼んだ。

この著者の1人は、有名な古生物学者で、ナショナル ジオグラフィックが
支援するジャック・ホーナー氏だ。

この研究は、米国西部のトゥーメディシン累層から出た
ティラノサウルス科の化石を対象とし、一帯のティラノサウルスが
枝分かれせずに次々と進化したとみられる証拠を見出していた。

ホーナー氏らの論文によれば、「向上進化」と呼ばれる
こうした一直線の進化が、代表的なティラノサウルス・レックスを
生み出した可能性があるという。

以来、科学者がティラノサウルス科を分析する際には
明らかにその一員であるトゥーメディシンの化石も
対象にされてきた。

だが、正式な科学的記述は何年も行われず、ティラノサウルス科の
ダスプレトサウルス・トロススか、ティラノサウルス・レックス
の近縁というだけだった。

2007年、カー氏はホーナー氏のホームグラウンドである
モンタナ州ボーズマンのロッキー博物館を訪問。

ティラノサウルス科のこの化石を正式に記述してみてもよいかと
ホーナー氏に尋ねた。

新たな研究は恐竜の顔面を再現できただけでなく
ホーナー氏による1992年の分析の大部分を
確認することにもなった。

カー氏らのチームは、ダスプレトサウルス・ホルネリが
より古い種のダスプレトサウルス・トロススから直接進化した
種である可能性が高いことが明らかになった。

一方、ティラノサウルス・レックスは、ダスプレトサウルス・ホルネリが
絶滅してから登場しており、直接進化した種ではない証拠が示された。

また、下あごには現生の鳥類と共通の構造も見つかった。

「発見から25年かかりましたが、有名な化石が
 何者なのか明らかにできました」


とカー氏は話している。


【関連情報】

恐竜の骨をよむ 古脊椎動物学の世界
NHKスペシャル 完全解剖ティラノサウルス ~最強恐竜 進化の謎~
NHK ダーウィンが来た! 超肉食恐竜ティラノサウルスの大進化!
フライドチキンの恐竜学 食卓の骨には進化のナゾがつまっている


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